Jueves, 26 de noviembre de 2009
EL DESHIELO DE LOS GLACIALES

La inmensa mayor parte del agua congelada en la Tierra se encuentra en las grandes plataformas heladas de Groenlandia y, sobre todo, la Antártida. Por eso, cuando se estudian los efectos del calentamiento global sobre la elevación de los océanos, esos lugares son el centro de atención.

Sin embargo, un equipo internacional de investigadores dirigido por el norteamericano Marcus Meier cree que este enfoque es erróneo. «Hemos demostrado que los glaciares y las capas de hielo, y no las dos grandes plataformas heladas, serán los grandes responsables de la elevación del nivel de los mares durante, al menos, las próximas generaciones», señala Meier, quien firma con sus colegas un artículo publicado esta semana en 'Science'.

Según las estimaciones realizadas por el equipo de científicos, el estudio señala que el aporte de glaciares y capas de hielo supone el 60% del agua que llega a los océanos como consecuencia del calentamiento global. El deshielo en Groenlandia contribuye con un 28% del total; y la Antártida con tan sólo un 12%. Paradójicamente, el lugar del planeta en el que existe más hielo es el que menos contribuye a la elevación del nivel de los mares; y viceversa.

Además, Meier y sus colegas creen que en el futuro esa tendencia se reforzará. Mientras que los glaciares y capas de hielo se irán derritiendo cada vez más rápido, la Antártida lo hará a un ritmo creciente, pero mucho más lento. De hecho, las estimaciones realizadas sugieren que la mitad oriental no perderá hielo. En consecuencia, la participación de los glaciares y capas heladas en la elevación de los mares será aún mayor.

Para 2100, y dependiendo del escenario elegido (sin o con aceleración en el derretimiento) la elevación del nivel de los mares como consecuencia del cambio climático será de 10 a 25 centímetros. A esto habría que sumar la procedente de las otras reservas de hielo. Según el Panel Internacional para el Cambio Climático, para ese año se espera que el nivel de los mares se haya elevado entre 20 y 50 centímetros.

Hay dos mecanismos mediante los cuales el calentamiento global destruye los glaciares y capas heladas. Por un lado, los glaciares están avanzando más deprisa, y arrojan más hielo a los mares. Por otro lado, los icebergs procedentes de esos glaciares, así como las capas heladas, se están derritiendo más deprisa porque el agua de los océanos está más caliente. En teoría, si esos hielos se derritieran por completo el nivel de los océanos se elevaría un metro.

El glaciar de la Isla de Pinos, uno de los mayores de la Antártida, se está derritiendo a un ritmo cuatro veces mayor que hace 10 años, según un estudio publicado en la revista 'Geophysical Research Letters'. Esta masa de agua helada, que cuenta con una extensión de 5.400 kilómetros cuadrados, es suficientemente grande para influir en el clima mundial.

"El glaciar contiene suficiente hielo para duplicar las predicciones más conservadoras de subida del nivel del mar de la ONU", indicó Andrew Shepherd, profesor de la Universidad de Leeds y coautor del estudio. "Su influencia en el calentamiento global es un asunto de gran preocupación".

Los investigadores apuntan al calentamiento de los océanos alrededor del glaciar como causa del deshielo, que además está ocurriendo en zonas más interiores que hace una década. Con el ritmo actual, los científicos estiman que el glaciar habrá desaparecido en 100 años, en vez de los 600 que se preveía en anteriores informes.

Según la investigación realizada a partir del análisis de imágenes de satélite, la capa de hielo del glaciar se está reduciendo a un ritmo de 16 metros por año, frente a los cuatro metros que perdía de acuerdo con los estudios realizados en 1999. Desde 1994, se considera que ha perdido hasta 90 metros de su grosor.

Situado en el área de más difícil acceso de la Antártida, a unos 1.000 kilómetros desde la base más cercana, la aceleración del debilitamiento de este glaciar representa "la mayor amenaza para el equilibrio de la criosfera (zonas de la tierra donde el agua se encuentra en estado sólido)".

Fdo. Cristobal Aguilar.
Publicado por cristobalaguilar @ 23:23  | Astronom?a
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