Martes, 10 de noviembre de 2009
EL PROYECTO VENUS EXPRESS

Venus Express es la primera misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) al planeta Venus. Fue lanzada en noviembre de 2005 y se espera que la misión concluya en diciembre de 2009.Los objetivos científicos de Venus Express son estudiar la atmósfera,el medio de plasma y la superficie de Venus en detalle así como lasinteracciones superficie-atmósfera.

Venus Express es controlada desde la base ESOC de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Darmstadt (Alemania) y las comunicaciones con ella se realizan a través de las antenas instaladas por la ESA en Madrid (España).

La misión fue planificada y aprobada en un tiempo record, habiendo sido propuesta en el año 2001 haciendo uso de la tecnología desarrollada para la misión europea Mars Express. Venus Express reutiliza también parte de la instrumentación de la misión Rosettay comparte una parte importante de sus equipos científicos de controlde tierra y análisis científico. No obstante, fueron necesarios varioscambios, sobre todo relacionados con el control térmico (al estar muchomás cerca Venus del Sol que Marte,la sonda necesita una mayor protección contra el calor), lascomunicaciones y la producción eléctrica (al igual que sucede con elcontrol térmico, la mayor cercanía al Sol hace que la producción deenergía por parte de los paneles solares sea superior, lo que permiteun menor tamaño de éstos).

La sonda fue transportada a bordo de un Antonov An-124 desde Toulouse (Francia) a Baikonur (Kazajistán), llegando el 7 de agosto de 2005. Venus Express fue lanzada desde el Cosmódromo de Baikonur el 9 de noviembre de 2005 por un cohete Soyuz-FG/Fregat.Aunque el lanzamiento inicial estaba previsto el 26 de octubre tuvo queser pospuesto por problemas de posible contaminación en el montaje dela cápsula Fregat. El viaje hasta Venus duró 153 días y, tras 5 días más de maniobras, se colocó en su órbita operacional.

El 11 de abril de 2006comenzaron las maniobras de inserción orbital que finalizaron amediados de mayo alcanzando la sonda su órbita operacional definitiva.Ya las primeras observaciones preliminares mostraron detallesinesperados en la estructura de las nubes polares mostrando un aparentedoble vórtice polar.La órbita en la que se situó la sonda es una elipse alargada con unadistancia máxima de 66.000 km y una distancia mínima al planeta de 250km con su pericentro localizado sobre el Polo Norte y su apocentro sobre el Polo Sur.

El 14 de diciembre de 2006 concluyó el primer mapa de temperaturas del hemisferio sur.

Aunque inicialmente estaba previsto que la misión durara 2 días venusianos (unos 500 días terrestres) finalmente en febrero de 2007 se decidió extender la duración de la misión hasta inicios de 2009.

En junio de 2007, aprovechando el segundo sobrevuelo de la sonda Messenger al planeta Venus, durante el que se aproximó al mismo hasta una distancia de 338 km, la ESA y la NASA programaron y coordinaron varias observaciones conjuntas de la atmósfera de Venus.

Los primeros resultados científicos fueron publicados en un número especial de la revista Natureel 29 de noviembre de 2007 e incluían relevantes datos sobre el pasadode la atmósfera de Venus más rica en agua, el descubrimiento de un vórtice dipolar en la región polar sur y la presencia de relámpagos eléctricos en las nubes de ácido sulfúrico del planeta.

Otros resultados posteriores incluyen el hallazgo en mayo de 2008 por parte de los instrumentos VIRTIS de la sonda del grupo hidroxilo (OH) en la atmósfera de Venus, datos que fueron publicados en el número de mayo de la revista Astronomy and Astrophysics. En septiembre de ese mismo año se hicieron públicos los datos recogidoshasta la fecha al objeto de permitir el acceso de la comunidadcientífica a los mismos.

El 4 de febrero de 2009 la ESA decidió extender el periodo de operaciones hasta el 31 de diciembre de 2009.

En julio de 2009, se concluyó un segundo mapa del hemisferio sur de Venus, esta vez trazado en longitudes de onda infrarrojas.

Los principales instrumentos científicos llevados por la misión Venus Express son:

  • ASPERA-4: "Analyzer of Space Plasmas and Energetic Atoms", adaptado de ASPERA-3 en la sonda Mars Express y adaptado al ambiente más hostil de Venus.
  • MAG: Magnetómetro diseñado para explorar el campo magnéticode Venus. MAG es un instrumento desarrollado a partir del instrumentoROMAP en la misión Rosetta.
  • PFS: "Planetary Fourier Spectrometer", unespectrómetro de gran resolución espectral diseñado para operar en elinfrarrojo entre 0,9µ y 45µ. Este instrumento no ha funcionadocorrectamente desde el lanzamiento de la sonda y parte de sus objetivoscientíficos son objeto de investigación ahora por el instrumentoVIRTIS. PFS debía realizar sondeos verticales de la atmósfera de Venus.El diseño estaba adaptado de un instrumento anterior a bordo de lamisión Mars Express.
  • SPICAV: Acrónimo de "Spectroscopy for Investigation of Characteristics of the Atmosphere of Venus".Se trata de un espectrómetro visual adaptado del instrumento SPICAM dela misión Mars Express. Cuenta además con un canal adicional llamadoSOIR (Solar Occultation at Infrared) para observar las ocultaciones del Sol a través de la atmósfera de Venus obteniendo información de ambos cuerpos.
  • VeRa: "Venus Radio Science" es un instrumento quepermite observar las ocultaciones de señales de radio a través de laatmósfera o reflejadas desde la superficie. La señal es captada desdeestaciones de radio en la Tierra proporcionando datos de la ionosfera,la atmósfera y la superficie del planeta. Este instrumento estáadaptado de un instrumento equivalente a bordo de la misión Rosetta.
  • VIRTIS: "Visible and Infrared Thermal Imaging Spectrometer" es un espectrómetro de imágenes capaz de obtener imágenes multiespectrales en el infrarrojo y el visible.
  • VMC: "Venus Monitoring Camera", una cámara CCD con varios filtros que permite observar el planeta en diferentes rangos espectrales.
Venus Express ha generado el primer mapa del hemisferio Sur de Venus alongitudes de onda infrarrojas. El nuevo mapa aporta indicios de quenuestro mundo vecino podría haber sido en algún momento más parecido ala Tierra, con un sistema de tectónica de placas y un océano de agua.
 
El mapa comprende más de mil imágenes individuales, obtenidas entreMayo de 2006 y Diciembre de 2007. Dado que Venus está cubierta de nubeslas cámaras normales no pueden ver su superficie, pero Venus Express harecurrido a determinadas longitudes de onda infrarrojas, que permitenatravesar las nubes.

Aunque en el pasado se han usado sistemas de radar para confeccionarmapas en alta resolución de la superficie de Venus, Venus Express es laprimera nave orbital en producir un mapa con datos sobre la composiciónquímica de las rocas. Los nuevos datos son consistentes con lahipótesis de que las mesetas altas de Venus son continentes antiguos,rodeados en el pasado por océanos y creados por el pasado volcanismo.

“No es una prueba, pero es consistente. Realmente, todo lo quepodemos decir por ahora es que las mesetas rocosas son distintas delresto de la superficie”, dice Nils Müller, del grupo de investigaciónJoint Planetary Interior Physics, de la Universidad de Münster y de DLRBerlín, que lideró los trabajos de cartografía.

Lo que hace parecer diferentes a las rocas es la cantidad de luzinfrarroja que emiten al espacio, un proceso similar a cuando losladrillos de un muro se calientan durante el día y liberan el calor porla noche. Por otra parte, las superficies distintas emiten distintascantidades de calor a longitudes de onda infrarroja, debido a unacaracterística del material conocida como emisividad. El instrumentoVIRTIS (Visible and Infrared Thermal Imaging Spectrometer) de VenusExpress capturó esta emisión infrarroja durante las órbitas nocturnasde Venus Express sobre el hemisferio Sur del planeta. Las ocho naves rusas que aterrizaron en los años setenta y ochenta seposaron lejos de las mesetas y sólo hallaron rocas de tipo basáltico ensus lugares de aterrizaje. El nuevo mapa muestra que las rocas de lasmesetas de Phoebe y Alpha son más claras, y parecen viejas comparadascon la mayor parte del planeta. En la Tierra, esas rocas tan claras sonusualmente granitos, y forman continentes.

El granito se forma cuando las rocas viejas, hechas de basalto, sonempujadas hacia el interior del planeta por el movimiento de loscontinentes, un proceso conocido como tectónica de placas. El aguacombinada con basalto forma granito, y la mezcla vuelve a la superficieen las erupciones volcánicas.

“Si hay granito en Venus, debe de haber habido un océano y tectónica de placas en el pasado”, dice Müller.

Müller señala que la única manera de saber con seguridad si las mesetasson continentes es enviar allí un módulo de aterrizaje. Con el tiempoel agua de Venus ha sido emitida al espacio, pero aún podría haber algode actividad volcánica. Las observaciones infrarrojas son muy sensiblesa la temperatura. Pero en todas las imágenes se detectan variaciones desólo entre 3 y 20ºC, en vez del rango que cabría esperar si hubieraflujos de lava activos.

Aunque Venus Express no ha observado ninguna evidencia de volcanismoactivo, Müller no lo descarta. “Venus es un planeta grande, con uninterior calentado por la radioactividad. Debería tener tanta actividadvolcánica como la Tierra”, dice. En efecto algunas áreas parecen estarcompuestas de rocas más oscuras, lo que apunta a flujos de lavarelativamente recientes.

El nuevo mapa proporciona a los astrónomos otra herramienta en suesfuerzo por entender por qué Venus es tan parecida en tamaño a laTierra y sin embargo ha evolucionado de forma tan distinta.

Fdo. Cristobal Aguilar.
Publicado por cristobalaguilar @ 22:51  | Astronom?a
Comentarios (0)  | Enviar
Image Hosted by ImageShack.us
By cristobalaguilar at 2011-02-03
Comentarios
 
¡Recomienda esta página a tus amigos!
Powered by miarroba.com Contador de visitas y estadísitcas
In nomine Patris et fillii et Spiritus Sancti