Lunes, 26 de octubre de 2009
LA ASTROBIOLOGÍA

La astrobiología también llamada exobiología, es una disciplina científica la cual hace uso principalmente de una combinación de las disciplina de astrofísica, biología y geología para el estudio del origen, presencia e influencia de la vida en el Universo, aparte de la Tierra. Si bien su estudio es universal, a la fecha no se cuenta con evidencia de alguna forma de vida generada fuera de la Tierra. La palabra astrobiología viene del griego astron = estrella, bios = vida y logos = palabra/ciencia); ocasionalmente también es llamada xenobiología (del griego: xenos = foráneo) o exobiología (del griego: exo= exterior), es decir, el significado literal de astrobiología es laciencia de la vida en el cosmos, la ciencia de la vida exterior oforánea (extraterrestre), ya sea vida del pasado, presente o futuro.
La astrobiología es una ciencia multidisciplinaria que se forma de laespecialización y la unión de diversas disciplinas científicas como sonla astronomía, la astrofísica, la biología, la química y la geología. Adicionalmente, las principales ciencias auxiliares de la astrobiología son la matemática, la informática y la estadística.

Algunas de las cuestiones que trata de responder la astrobiologíason las siguientes: ¿Qué es la vida? ¿Cómo surgió la vida en la Tierra?¿Cómo evoluciona y se desarrolla? ¿Hay vida en otros lugares delUniverso? ¿Cuál es el futuro de la vida en la Tierra y en otros lugares?

Diferentes instituciones científicas y educativas en todo el mundose dedican seriamente a la búsqueda de otros planetas (por ejemplo: California & Carnegie Planet Search o The Geneva Extrasolar Planet Search Programmes). Para julio de 2007 existían más de 230 exoplanetas descubiertos (su número aumenta mes con mes); sin embargo, ninguno de ellos es como la Tierra. Instituciones como el Centro de Astrobiología (CAB) y el Instituto de astrobiología de la NASA (NAI) empiezan a reforzar los pilares para detectar y entender la vida más allá de la Tierra.

La pregunta de si la vida existe o no en alguna parte del Universo además de la Tierra, es una hipótesisverificable y, por lo tanto, es una línea viable para la investigacióncientífica. La astrobiología no pretende ser una disciplina científicapura, como lo son la física o la biología, sino que representa unesfuerzo multidisciplinario por parte de investigadores de distintasdisciplinas para intentar responder preguntas sobre la vida basándoseen el conocimiento de distintos campos científicos. Es una disciplinacientífica que intenta abarcar las más perspectivas posibles. Como sólose tiene un ejemplo de vida, el conocido en la Tierra, la mayor partedel trabajo se basa en simulaciones y predicciones de las leyesfundamentales de la física y bioquímica o el conocimiento actual de labiología.

Un caso concreto de investigación astrobiológica actual es la búsqueda de vida en Marte.Existe una creciente cantidad de pruebas que sugieren que Marte tuvoantiguamente una importante cantidad de agua líquida en su superficie,siendo esta considerada un precursor esencial al desarrollo de vida.

Misiones específicamente diseñadas para la búsqueda de vida en otros planetas son, por ejemplo, las del programa Viking, o las sondas Beagle 2, ambas dirigidas a Marte. Los resultados del Viking fueron inconcluyentes, y la Beagle 2 falló en transmitir, por lo que se presume que se estrelló. Una misión futura, con un mayor rol de la astrobiología, será el Mars Science Laboratory,su lanzamiento planeado para el 2009; el 'Mars Science Laboratory' serála primer sonda en Marte después de los Viking, en buscar directamenteevidencia de vida pasada o presente.

Algunas de las preguntas que busca responder la astrobiología son qué es la vida, cómo surgió la vida en la Tierra, cómo evoluciona y se desarrolla la vida, si existe o no vida extraterrestre,y cuál es el futuro de la vida en la Tierra y en otros lugares, dehaberla. Estas preguntas hacen que la astrobiología sea una ciencia conprofundas implicaciones filosóficas.

Principalmente, bacterias u otros organismos microscópicos. Como no setienen "muestras" de vida extraterrestre, lo que se hace es estudiaralgunos de los organismos de la Tierra, conocidos como extremófilos. Algunos extremófilos viven en lugares muy calientes (como Pyrodictiumuna bacteria que vive en el suelo marino, a una temperatura de 105ºC),mientras que otros viven dentro de las rocas, en sitios muy fríos, obien se alimentan de azufre o hierro.

En la Tierra, se estudia la vida en las fuentes hidrotermales submarinas, los estromatolitos que existen en lugares como Australia, o Cuatro Ciénegas en México. En España, se estudian las bacterias del Río Tinto.

Se están estudiando aquellos sitios del Sistema Solaren donde se piensa que hay más probabilidades de encontrar agua líquidaen forma estable. Este podría ser el caso del subsuelo de Marte, de Europa, el satélite helado de Júpiter, bajo cuya superficie helada podría existir un océano de agua líquida, de una de las lunas de Saturno, Titán, el único satélite del Sistema Solar con una atmósfera considerable, y el de Encélado, otra luna de Saturno que muestra evidencias de tener agua líquida a pocos metros de la superficie.

No hay evidencia definitiva de la existencia de vida cuyo origen no sea terrestre. Sin embargo, exámenes del meteorito ALH84001cuyo supuesto origen es el planeta Marte, sugiere la posibilidad de laexistencia de microfósiles extraterrestres, aunque la interpretación deestas supuestas evidencias es aún controvertida.

En el 2004, la señal espectral del metano fue detectada en la atmósfera marciana tanto por telescopios posicionados sobre la superficie terrestre, como por la sonda Mars Express.El metano tiene un período de vida relativamente corto en la atmósferamarciana, por lo que se supone, debe haber una fuente reciente de estegas. Como no se ha detectado actividad volcánica activa sobre lasuperficie de Marte (lo que podría generar el metano), algunoscientíficos han especulado que la fuente podría ser vida microbiana.

La nave espacial Phoenixse encuentra analizando muestras del suelo y del hielo polar de Marte,en un esfuerzo de identificar zonas habitables en ese planeta.

Preguntas secundarias, como la existencia de mundos capaces deacoger vida y sus precursores químicos, han tenido resultados másexitosos. Mediante la utilización de distintos métodos se ha concluidoque la existencia de estos planetas es más común de lo que se pensabaanteriormente, aunque éstos son usualmente muy diferentes a la Tierra.Se ha sugerido que el Sistema Solarpresenta una diagramación atípica, por lo que otra opinión postula quelas búsquedas actuales deben dirigirse hacia diagramas no solares.Métodos de detección mejorados sumados a un tiempo mayor deobservación, sin duda servirán para descubrir más sistemas planetarios,y posiblemente, algunos como la Tierra.

El progreso de la astronomía infrarroja y submilimétrica haincrementado la posibilidad de descubrir nuevos sistemas estelares.Búsquedas infrarrojas han descubierto cinturones de polvo y asteroidesalrededor de estrellas distantes. Algunas imágenes infrarrojascontienen, supuestamente, imágenes directas de planetas, aunque estoaún está en discusión. La espectroscopia infrarrojay submilimétrica han identificado un número creciente de sustanciasquímicas alrededor de estrellas, lo que sostiene el origen ymantenimiento de la vida.

La astrobiología es una ciencia constituida y auxiliada por múltiplesdisciplinas científicas y en observaciones y hechos comprobables,mientras que la ufología es una pseudociencia que se basa en el estudio de los ovnis en base al material fotográfico, digital u otras pruebas que pretender darle sustento.

Fdo. Cristobal Aguilar.


Publicado por cristobalaguilar @ 19:27  | Astronom?a
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By cristobalaguilar at 2011-02-03
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